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美国人手一本的阅读风气 竟是二战烽火蔓延的意外收穫?!

  • Y生活沟
  • 2020-07-30
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美国人手一本的阅读风气 竟是二战烽火蔓延的意外收穫?!

Photo from Flickr CC by Nationalmuseet – National Museum of Denmark

图书在二次大战之前,并不是美国老百姓负担得起的通俗娱乐,而是精英阶级用来彰显地位的奢侈品。书可以成为大众人手一本的娱乐,不仅来自出版产业的突破,更是时势造就,其实在二战的漫天烽火中,出版商源源不绝低价送出1.2亿本书给前线美国大兵,最后反而型塑全民阅读风气,扩大书市规模!

美国《大西洋》网站(the Atlantic)爬梳了这段有趣的图书出版史。报导引述1931年图书产业报告,在1920年到1930年代,图书以精装本为主,每本超过2美元,是老百姓消费不起的奢侈品,即使想买,通路也有限。直到口袋书出版社(Pocket Books)和企鹅出版社(Penguin Books)发行每本0.25美元的平装书,运用书报摊、地铁站等多元通路,降低阅读门槛。然而,真正让图书成为全民习惯的,是二次大战的时势。

美国宣布参战后,书商组织了战时图书委员会(Council on Books in Wartime),决定发行每本6美分的平装书,供应驻扎各地的美国军队,为了符合经济效益,用杂誌作法,两面印刷、直切对半装订,书成为一次性产品,用过即丢。

不少出版商对此揣揣不安,担心军队专用版(Armed Services Editions)淹没既有书市,也怕士兵习惯低价平装书,影响高价精装书销售。

该委员会主席诺顿(W.W. Norton)对出版商解释,供书给军队,不只是爱国,更有助于推动图书产业和阅读:「有机会发挥巨大影响力,让数百万的人们认识什幺是书,书代表什幺,」而且连媒体舆论都宣扬美国价值跟纳粹极权最大不同,就是资讯透明与透明,出版商最后也只能参予。

在军方支持下,委员会每月挑选30到40种新书,从1943年7月起开始至1945年战争结束,共运了122,951,031本书至前线,书目大多数来自精装本畅销书,仅有少数书目是此专案直接发行出版的书目。

至于选书方向,军方原先是希望图书发挥娱乐功能,有一定数量的照片和漫画让士兵放鬆。当时主流的阅读偏好除了西部和悬疑小说,就是赤裸裸处理性关係的小说,一位驻扎新几内亚的美国大兵就形容:「书就跟画报美女一样受欢迎。」

然而委员会却刻意挑选文学书目,希望在娱乐之余达到教育和思想启蒙。选书中有一本很异类,它是美国小说家费兹罗杰(F. Scott Fitzgerald)的《大亨小传》。这本书在1925年出版,当时只卖120本,到1945年绝版前又卖了33本,被委员会看中后,竟然鹹鱼翻身大卖15.5万本!

而最受喜爱的则是《布鲁克林有棵树》,委员会在1943年首刷5.2万本,随即登上畅销书榜,隔年再版7.6万本,而且军中的阅读潮,也引发大众抢购精装本。这本书引起许多迴响,一位陆军上校写信给出版商,回忆在躲德军猛烈炮轰时,有位士兵唸一段内容给大家听,「在轰炸之间,大家都笑翻了,这真是太好玩了」。

阅听众扩大带来了美国书市之后的繁荣,《时代》杂誌当时报导分析,「数百万人养成的阅读习惯并没有被打破」,战后许多出版社也纷纷投入平装书,把「军队专用版」转型「为年轻世代在家阅读打造的最佳版本」,不少读者先看平装书入迷了,再买精装本,书市不但没被迫化销售还连连翻倍!

出版业显然赌赢了!因为餵饱美国大兵的阅读胃口,培养出一代人的阅读习惯,最后也赚到了书市的繁荣昌盛。